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툴젠, 유전자가위 선발명자 美저촉심사서 유리한 고지 선점

등록 2022-09-30 오전 9:57:35
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[이데일리 이광수 기자] 툴젠(199800)은 크리스퍼 유전자가위의 선발명자를 가리는 미국 저촉심사(Interference)단계 중 첫번째 단계인 모션페이지(Motion Phase)에서 UC버클리와 브로드연구소를 상대로 각각 승리를 거뒀다고 30일 밝혔다. 시니어 파티(Senior Party)의 지위가 확정됐고, UC버클리와 브로드연구소는 주니어 파티(Junior Party)의 지위에 그대로 머무르게 됐다.

저촉심사는 미국 특허심사 절차에 있는 독특한 제도로서 동일한 발명에 대해 두 개 이상의 특허 경합이 있을 경우 최초의 발명자가 누구인지 판단하여 특허를 부여하는 행정 절차이다. 미국 특허법은 2013년 3월 선출원주의로 개정되기 전 기술에 대해서는 먼저 발명한 사람을 특허권자로 인정하는 선발명주의를 택해 왔고, 크리스퍼 유전자가위 기술은 선발명주의에 따라 저촉심사의 대상이 됐다.

지난 2020년 12월 저촉심사 시작 당시 툴젠은 시니어 파티로, UC버클리와 브로드연구소는 주니어 파티로 최초 지정되었다. 모션페이지(Motion Phase) 단계에서 UC버클리와 브로드 연구소는 툴젠의 시니어 파티 지위를 박탈하기 위해 다양한 논거와 입증자료 등을 제시하였지만 지위를 탈환하는데 실패했다.

회사관계자는 “저촉심사 단계에서 선발명에 대한 입증책임은 주니어 파티에 있기 때문에 시니어 파티로 지정 받은 툴젠은 미국 저촉심사의 두번째 단계인 프라이어리티 프레이즈(Priority Phase)를 유리한 위치에서 시작하게 되었다”며 “특히 미국 특허청 통계에 따르면 저촉심사에서 시니어 파티가 선발명자로 인정될 확률이 75% 이상이다”라고 설명했다.

크리스퍼 유전자가위는 유전체의 특정 DNA를 정확히 찾아 잘라낼 수 있는 교정기술로 그동안 치료할 수 없었던 유전병의 치료제개발 및 식량문제를 해결하는 종자개발 등에 활용될 수 있는 원천기술이다. 특히 원핵세포에서 크리스퍼 유전자 가위가 작동하는 모습을 보인 공로로 UC버클리의 공동연구진이 2020년 노벨화학상을 수상하며 이 기술은 더욱 주목을 받았다.

세기의 특허전쟁으로 불리는 이번 저촉심사 당사자는 UC버클리 공동연구진, 하버드대학과 MIT대학이 설립한 브로드연구소, 그리고 대한민국의 바이오벤처기업 툴젠이다. 미국 특허청 산하 특허심판원이 올해 2월말 UC버클리와 브로드연구소의 저촉심사에 대해 브로드연구소의 손을 들어주었지만 UC버클리는 고등법원에 항소하였다. 최종결과는 좀 더 지켜봐야 하지만, 업계 시각으로는 사실상 툴젠과 브로드연구소 간의 대결로 압축된 모양새이다.

이병화 툴젠 대표이사는 “유전자교정 분야의 글로벌 선도기업인 툴젠은 크리스퍼 유전자가위 원천기술 분야에서 UC버클리, 브로드연구소와 함께 탑3로 불리고 있다”면서, “이번 모션페이지 승리를 통해 툴젠의 시니어파티 지위가 확정됨으로써 저촉심사에서 툴젠의 승리 가능성이 한층 높아짐에 따라 전세계가 툴젠을 더욱 주목하게 될 것이고, 앞으로 툴젠은 크리스퍼 원천특허를 바탕으로 한 특허수익화사업에도 더욱 박차를 가할 것이다”고 밝혔다.